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21 de Diciembre de 2009 Puerto de Houston ve comercio con Asia tras expansión del Canal Panamá Terminal de Estados Unidos vería incrementada su transferencia

Depósitos que lo almacenan todo, desde barriles de cerveza a pollos congelados, se aglomeran a la vera de la autopista 146 al sur de Houston, y un feroz auge de la construcción está agregando más hectáreas, gracias a un proyecto aún mayor a 2.900 kilómetros de Panamá.

Un plan de 5.250 millones de dólares para triplicar la capacidad del Canal de Panamá termina en el 2014, abriendo camino hasta Houston para embarcaciones de carga de enormes proporciones que no pueden pasar por las actuales esclusas del canal y no quieren dar la vuelta a Sudamérica.

El prospecto de más y mayores barcos podría ser de gran ayuda para el muelle de Houston, que ya recibe más toneladas extranjeras que cualquier otro puerto estadounidense.

Con la mira puesta en alimentar la insaciable demanda de los consumidores estadounidenses por productos hechos en Asia, minoristas como Wal-Mart Stores Inc y Home Depot han construido cientos de miles de metros cuadrados de espacio de depósito en torno a los puertos de Houston.

"Están apareciendo en cada lugar", dijo Jimmy Jamison, director de operaciones de la Autoridad Portuaria de Houston, refiriéndose a los depósitos. "Si esperan hasta la expansión del Canal de Panamá, esa propiedad no estará allí", agregó.

Muchos de estos depósitos fueron construidos de forma especulativa, o sin un inquilino definido, y muchos están vacantes.

Los funcionarios portuarios esperan que la capacidad vacante desaparezca una vez que el Canal de Panamá abra dos nuevas series de esclusas, la primera gran expansión desde que el canal fuera inaugurado en 1914.

Las esclusas darán a enormes barcos de carga de gigantes exportadores como China una ruta marítima a puertos de la costa estadounidense del Golfo de México, como Houston.

Actualmente los mayores grandes barcos de carga de Asia deben descargar su mercadería en camiones o vagones de ferrocarril sobre la costa oeste de Estados Unidos, o viajar vía el Canal de Suez hasta la costa Este.

Después de la expansión, los contenedores de transporte descargados en los muelles de Houston -que ahora van a otras ciudades de Texas como Dallas y San Antonio- podrían terminar en ciudades del centro de Estados Unidos, como Chicago. Houston es el puerto estadounidense más cercano al Canal de Panamá.

En ensanchamiento del canal podría provocar un cambio en los patrones de transporte globales y disminuir la dependencia de puertos de la costa oeste como Los Angeles y Long Beach, que hace mucho vienen dominando el mercado estadounidense para la descarga de contenedores.

"Cambio en el juego"

Otros puertos en la costa del Golfo y en la costa Este - incluyendo a Nueva Orleans, Nueva York, Nueva Jersey, Georgia y Carolina del Sur - están considerando planes de expansión para atraer los enormes barcos de carga.

"Realmente es un cambio en el juego", dijo Chris Bonura, portavoz del Puerto de Nueva Orleans, refiriéndose a la expansión del canal.

En Estados Unidos, las importaciones de naciones asiáticas como China y Japón ascienden a unos 410.000 millones de dólares al año, y aproximadamente la mitad de eso es manejado por puertos en California, Oregon y Washington, según el grupo comercial Greater Houston Partnership.

Pero aproximadamente un 70 por ciento de la mercadería descargada en la costa Oeste es enviada por camión y ferrocarril a mercados del este de las Montañas Rocallosas. Eso genera una brecha para que puertos como Houston extiendan su alcance hasta el centro del país.

"La expansión en curso en Panamá está estrechamente relacionada con el Puerto de Houston", dijo Jeff Moseley, presidente del grupo.

Rey de la losgística

Al este de Houston se encuentra Cedar Crossing Business Park en Baytown, el mayor parque industria en Texas, que alberga depósitos propiedad de Walmart, Home Depot y otros.

Las instalaciones de Walmart de 370.000 metros cuadrados en Cedar Crossing, inauguradas en el 2005, son de las más grandes en su tipo en el mundo. Un portavoz de Walmart se negó a realizar declaraciones.

"Todos podemos estar de acuerdo en que son el rey de la logística", dijo Moseley de Walmart, refiriéndose a su decisión de ubicarse en Houston como "una fuerte y rotunda validación de esta ubicación estratégica".

Home Depot opera un centro de distribución de 70.000 metros cuadrados en Cedar Crossing, pero la mayor parte de la mercadería actualmente llega allá por ferrocarril desde la costa Oeste, dijo Jeff Siewert, director de logística internacional de la firma.

Home Depot, que importa productos de unos 30 países asiáticos incluyendo a China, Vietnam y Tailandia, consideraría una ruta marítima hasta Houston si sus consignadores le ofrecieran una, dijo Siewart.

"Cuando pensamos en nuestras oportunidades para realizar todas nuestras rutas por agua a Houston, eso siempre estuvo en nuestro radar", indicó.

Algunos analistas de Estados Unidos han pronosticado que aproximadamente un 20 por ciento de sus barcos de carga que ahora están trabajando con puertos de la costa oeste podrían desviarse a Houston una vez que se ensanche el canal, a fin de atender una amplia gama de embarcaciones de carga de nueva generación conocidos como barcos post-Panamax.

"Se incrementará la cuota de mercado", dijo Paul Bingham, director general de IHS Global Insight, un analista económico, quien dijo que el índice de desviación será del 5 al 10 por ciento.

Aproximadamente un 14 por ciento del tráfico de carga recibido por el Puerto de Houston proviene del Canal de Panamá, un porcentaje que las autoridades portuarias dicen podrían crecer a un 25 por ciento para el 2020.

El puerto gastará unos 1.200 millones de dólares para expandir su terminal Bayport Container, a fin de permitirse recibir unos 1,4 millones de contenedores al año.

Además, se apresta a comprar gigantescas grúas capaces de descargar barcos post-Panamax, que pueden transportar hasta 12.600 contenedores, casi tres veces el número actual.

Fuente: Reuters

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